Navieras afectadas por crisis de EE.UU

La desaceleración mundial también ha golpeado la rentabilidad de las grandes navieras, las cuales están recortando líneas de transporte de carga en operación, en un intento por frenar la caída en el precio de los fletes, situación que es observada de cerca por la Autoridad del Canal de Panamá (ACP) para determinar cómo podrían afectar sus proyecciones de tráfico y la ejecución del proyecto de expansión de la vía interoceánica.

La propuesta de ampliación apunta a que el volumen de carga que transita por el Canal crecerá a razón de 3% por año durante los próximos veinte años, duplicándose en el 2025 el tonelaje registrado en el año 2005.

Sin embargo, en el 2008 el Canal cerró en 309 toneladas CPSUAB (Equivale a 100 pies cúbicos de capacidad útil de carga) y 14,702 tránsitos totales, lo que refleja una caída de 1% en el volumen total, comparado con las cifras alcanzadas en el año 2007.

Precisamente, desde hace más de un año, el costo de los fletes en la ruta transpacífica, que incluye tanto la mercancía que llega a la costa oeste de los Estados Unidos (EE.UU.) como la que llega a la costa este a través del Canal de Panamá, han caído, lo que influyó en la caída el tránsito por la Vía Interoceánica en el período fiscal 2008.(Ver recuadro: Tránsito de naves por el canal)

Ahora, la desaceleración mundial también impactó la ruta Asia-Europa, la más congestionada del mundo, afectando a las grandes navieras que han visto como el precio básico de enviar un contenedor grande pasó de un rentable precio de $2.800 a $700 aproximadamente.

Un informe de la agencia de noticias Dow Jones precisa que las cosas se complican para las navieras, porque ordenaron flotas de nuevas naves durante las épocas de abundancia que sólo se están entregando hasta ahora, justo cuando el negocio anda mal.

Los últimos diez años habían sido de extraordinario crecimiento para las empresas de transporte, impulsado por la incorporación de China a la Organización Mundial de Comercio, un constante crecimiento económico, petróleo a bajo costo y una relativa escasez de barcos, todo lo cual disparó los precios de los fletes.

Pero con la situación actual, los analistas estiman que las compañías probablemente tendrán que convertir algunos barcos de contenedores en barco cisternas o cruceros y venderlos a pérdida.

Aunque la ruta Asia-Europa no compite con el Canal de Panamá, según Rodolfo Sabonge, director de la Oficina de Investigación y Análisis de Mercado de la ACP, su desplome afectará la rentabilidad de las navieras por lo que muchas de ellas están analizando formas de reducir costos.

Con respecto a los pedidos de nuevos buques, Sabonge tiene entendido que oficialmente las ordenes no se han modificado, sin embargo, de manera extraoficial tiene información de que por lo menos un 10% de las ordenes puede que sean canceladas.

El economista Rolando Gordón recordó que China, que representa el 10% de la producción mundial, ha disminuido su producción, sumado a una caída en el consumo de EE.UU., lo que sin lugar a dudas seguirá impactando negativamente sobre el tránsito por el Canal.

No obstante, Ricardo Ungo, de la oficina de análisis de investigación de mercado de la ACP, sostiene que aunque el índice de fletes ha ido cayendo, la evolución de la flota sigue su tendencia hacia buques más grandes.

De hecho, cuando Panamá aprobó ampliar el Canal en el 2006, alrededor de 287 buques post panamax de contenedores estaban en construcción, mientras que en el año 2008 se tenía 481 ordenes de buques post panamax de contenedores, lo cual representa cerca del 36% de los buques en construcción.

Ampliación de puertos

El subadministrador de la ACP, José Barrios Ng, considera que a pesar de una posible recesión, los puertos ubicados en la costa este de los EE.UU. llevarán a cabo los trabajos de profundización de sus cauces de navegación para atender los buques post panamax que transitarán por la vía interoceánica ampliada a partir del año 2014.

“Puede que haya una desfase, pero esas inversiones al igual la de la ampliación del Canal son de largos plazo. Aunque puede ocurrir que alguien que no ha empezado sea más cautelosos y espere un poco”, opina Ng.

El mercado de la costa este de los EE.UU. representa 63,4% del total de tráfico de carga en contenedores que atraviesa el Canal de Panamá, siendo el noreste de Asia el origen de gran parte de este total. Las proyecciones más recientes indican que el mercado de la costa este crecerá 2,8 veces entre el 2010 y 2035.

La revista Florida Trend indicó recientemente que los puertos del Estado de la Florida están compitiendo para obtener fondos federales que les permitan realizar proyectos de inversión, tales como la profundización de sus cauces de navegación para atender los buques post panamax que transitarán por el Canal de Panamá para el 2014.

Fuente: Orlando Rivera, Capital Financiero de Panamá

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